Fruit du papayer, la papaye est une très grosse baie en forme de poire, de 10 à 40 cm, selon les variétés. Le papayer est en fait une herbe géante qui donne un tronc ligneux et dont les très grandes feuilles sont groupées seulement au sommet. Les fleurs et les fruits s'y trouvent toute l'année, poussant sur le tronc. Originaire de l’Amérique centrale, il s’est propagé dans tous les pays tropicaux. Sa peau côtelée, assez épaisse est verte ou jaunâtre. Elle enferme une chair orangée très parfumée, douce, juteuse et assez sucrée. Au centre se trouve une cavité bourrée de petits pépins noirs qui ont une saveur particulièrement piquante.

On les trouve toute l'année sur les marchés venant surtout de Côte d'Ivoire et du Brésil et un peu du Burundi, du Mexique et de la Jamaïque. La commercialisation est plus importante de novembre à mars.

La peau de la papaye jaunit en mûrissant. Lorsque le tiers du fruit est jaune, cela signifie qu'il est mûr et prêt à être consommé. Une papaye verte mûrit sans problème à température ambiante en quelques jours. En dehors du fruit frais, la papaye se trouve surgelée, en cubes ou en purée (sucrée), en conserve (morceaux et pulpe), séchée en cubes et en jus.

La papaye fait merveille dans des salades de fruits. Elle peut se préparer en tarte, se transformer en glace ou en sorbet, s'intégrer dans des gâteaux. Elle rejoint volontiers des salades de légumes, de crabe, des rouleaux printaniers. Elle peut farcir des blancs de poulet.

La papaye verte se cuisine comme une courge. Râpée et blanchie, elle s'accommode en salade ou en gratin ou se cuisiner en soupe.

Mûre, une papaye fraîche se conserve au réfrigérateur pendant 2 à 3 jours. Surgelée, elle se stocke au congélateur sans rupture de la chaîne du froid. Séchée, elle se garde bien au sec dans un contenant hermétique.

La papaye est un fruit particulièrement riche en de nombreuses molécules antioxydantes : composés phénoliques, caroténoïdes, lycopène. Elle l'est aussi en fibres et en sels minéraux, en vitamines C, E et B9. Ce qui en fait un fruit particulièrement protecteur pour la santé. L'extrait de papaye en poudre fut très à la mode, commercialisé comme produit anti-vieillissement : il semble qu'il n'ait pas eu l'effet escompté. La papaye contient un enzyme, la papaïne, qui est très utilisé dans l'industrie alimentaire et cosmétique.

Il existe de nombreuses variétés de papaye mais quelques-unes seulement sont commercialisées en Europe : la Solo à la chair jaune orangée, la Sunrise et l'Amazon red dont la chair est presque rouge.