Cultivé depuis le XVI ème siècle dans le Pays Basque, le piment d’Espelette est devenu en quelques années l’épice tendance à intégrer dans ses recettes salées et sucrées. Utilisé comme substitut du poivre depuis des générations, ce piment rouge moyennement fort importé d’Amérique fait la fierté des Basques qui sont parvenus à obtenir une AOC en 2000 suivie d’une AOP en 2008. Labels garantissant la qualité de ces piments aux notes aromatiques développées produits dans seulement dix communes du Pays Basque.

Seules les mentions « piment d'Espelette » ou « piment d'Espelette - Ezpeletako biperra » associées à l’étiquette AOC sont à considérer. Cela concerne aussi bien le piment réduit en poudre que le piment entier frais ou séché en corde. Le piment d’Espelette doit exclusivement être issu de la variété gorria et produit dans 10 communes basques dont le village d’Espelette, d’Aïnhoa et d’Itxassou. On en trouve en poudre dans les supermarchés ou frais sur les étals de marché. Le 1er week-end d’octobre, Espelette organise d’ailleurs une fête en honneur à ce piment.

Utiliser un couteau pour épépiner et ôter les membranes blanches d’un piment d’Espelette. Le rincer ensuite sous un filet d’eau.

Il est recommandé d’ajouter du piment d’Espelette qu’en fin de cuisson.

Moins puissant que d’autres piments, le piment d’Espelette (4 sur l’échelle de Scoville) apporte une note parfumée et légèrement corsée aux sauces comme la piperade, spécialité basque à base de tomates et de piments des Landes, aux plats de viandes, poissons et crustacés ainsi qu’aux fromages de chèvre et aux légumes. Un soupçon de ce piment peut même relever la saveur de cocktails et apporter une note subtile aux confitures et gelées, aux moelleux au chocolats ou aux salades de fruits et autres entremets.

Le piment d’Espelette frais à l’unité se conserve au réfrigérateur pendant près de 2 semaines. En corde et frais, l’entreposer dans un endroit sec. En corde et séché, sa conservation peut s’étaler sur plusieurs années. Le piment d’Espelette en poudre se conserve dans un bocal à l’abri de l’air et de l’humidité.

Piment d’Espelette est peu calorique et ne contient aucun lipide. Il contient également une quantité infime de protéines et de glucides.

Le piment d’Espelette est issu de la famille Capsicum annuum, espèce la plus répandue qui regroupe des piments plus ou moins puissants comme le piment vert des Landes (doux) ou le piment de Cayenne (fort).